Download PDF:
For citation:

Zenkin S.N. The Model and the Masterpiece (Balzac and his followers). Studia Litterarum, 2018, vol. 3, no 1, pp. 10–57. (In Russ.) DOI: 10.22455/2500-4247-2018-3-1-10-57

Author: Sergey N. Zenkin
Information about the author:

Sergey N. Zenkin, DSc in Philology, Director of Research at the Russian State University for the Humanities, Chayanova 15, 125047 Moscow, Russia. E-mail: This email address is being protected from spambots. You need JavaScript enabled to view it.

Received: October 05, 2017
Published: March 25, 2018
Issue: 2018 Vol. 3, №1
Department: Literary Theory
Pages: 10-57

UDK: 821.131.1.0
BBK: 83.3(4Фра)52
Keywords: Balzac, “The Unknown Masterpiece,” Gautier, Goncourt brothers, Zola, Rivette, visual image in the narrative text.


Balzac’s short story “The Unknown Masterpiece” (“Le Chef-d’œuvre inconnu”) is one of his most commented works. This essay offers a new reading of the story by correlating the narrative structures of the text with the deforming effect these structures produce on the visual artifact (the painting) featured in “The Unknown Masterpiece.” The analysis takes into consideration the dynamic history of Balzac’s “waving” text undergoing changes with every new authorial revision that obscured the important circumstances of the plot and made the central visual image ambiguous. The latter is stratified as it acquires width instead of depth while the figure it represents protrudes from the smooth surface of the canvas. The close reading of Balzac’s text is followed by the survey of French literary works and films that elaborate, after Balzac, on “the masterpiece and the model” plot. The latter include the works by Théophile Gautier, Goncourt brothers, Émile Zola, and Jacques Rivette.


1 Bal’zak O. Sobranie sochinenii: v 15 t. [Complete works: in 15 vols.] Moscow, Goslitizdat Publ., 1955. Vol. 13. 664 p. (In Russ.)

2 Bart R. Vvedenie v strukturnyi analiz povestvovatel’nykh tekstov [1966] [Introduction to the structural analysis of narratives], trans. G.K. Kosikov. Frantsuzskaia semiotika: Ot strukturalizma k poststrukturalizmu [French semiotics: from structuralism to poststructuralism]. Moscow, Progress Publ., 2000, pp. 196–238. (In Russ.)

3 Got’e T. Izbrannye proizvedeniia [Selected works]. Moscow, Khudozh. lit. Publ., 1972. Vol. 2. 574 p. (In Russ.)

4 Griftsov B.A. Kak rabotal Bal’zak [1937], glava 1 [How Balzac worked]. Griftsov B.A. Psikhologiia pisatelia [Psychology of the Writer]. Moscow, Khudozh. lit. Publ., 1988, pp. 278–345. (In Russ.)

5 Zenkin S.N. Intradiegeticheskii obraz v fantasticheskom rasskaze [Intradiegetic image in the fanstastic story]. A.M.P.: Pamiati A.M. Peskova [A.M.P.: In the memory of A.M. Peskov]. Moscow, RGGU Publ., 2013, pp. 384–395. (In Russ.)

6 Zenkin S.N. Frantsuzskii romantizm i ideia kul’tury [French Romanticism and the idea of culture]. Moscow, RGGU Publ., 2002. 288 p. (In Russ.)

7 Zolia E. Tvorchestvo [Zola E. The Work], trans. T. Ivanova and E. Iakhnina. Moscow, Khudozh. lit. Publ., 1981. 400 p. (In Russ.)

8 Freid Z. Bred i sny v “Gradive” Iensena [Freud Z. Delusion and Dream in Jensen’s Gradiva]. Iensen V. Gradiva [Jensen V. Gradiva]. Odessa, Zhizn’ i dusha Publ., 1912. Available at: (Accessed 05 August 2017). (In Russ.)

9 Iampol’skii M.B. O blizkom: Ocherki nemimeticheskogo zreniia [About the closeness: Essays on non-mimetic vision]. Moscow, Novoe literaturnoe obozrenie Publ., 2001. 240 p. (In Russ.)

10 Assoun Paul Laurent. La femme et l’œuvre: Le fétichisme dans Le Chef d’œuvre inconnu. Analyses et réflexions sur Balzac: Le Chef d’œuvre inconnu, Gambara, Massimilla Doni. (Ouvrage collectif). Paris, Ellipses, 1993. (In French)

11 Balzac Honoré de. La Comédie humaine. X. Études philosophiques. Paris, Gallimard, 1979. 1834 p. (Bibliothèque de la Pléiade). (In French)

12 Béguin Albert. Préface [du Chefd’œuvre inconnu]. L’Œuvre de Balzac. Paris, Le Club français du livre, 1955. Vol. 12. (In French)

13 Bonard Olivier. La Peinture dans la création balzacienne (Thèse). Genève, Droz, 1969. 190 p. (In French)

14 Butor Michel. Le Marchand et le génie (Improvisations sur Balzac, I). Paris,

La Différence, 1998. 467 p. (In French)

15 Conversations avec Cézanne. Paris, Macula, 1978. 237 p. (In French)

16 Damisch Hubert. Fenêtre jaune cadmium, ou les Dessous de la peinture. Paris, Le Seuil, 1984. 319 p. (In French)

17 Didi-Huberman Georges. La Peinture incarnée. Paris, Minuit, 1985. 169 p. (In French)

18 Dosi Francesca. Trajectoires balzaciennes dans le cinéma de Jacques Rivette (Thèse Paris 3). La Madeleine, Lett Motif, 2014. 630 p. (In French)

19 Eigeldinger Marc. La Philosophie de l’art chez Balzac. Genève, Slatkine Reprints, 1998 (1955). 182 p. (In French)

20 Filoche Jean Luc. Le Chef d’œuvre inconnu: Peinture et connaissance. Acta Baltica, 1980, no 1, pp. 47–59. (In French)

21 Gans Eric Lawrence. Le chef d’œuvre inconnaissable de Balzac: Les limites de l’esthétique classique. Gans E.L. Essais d’esthétique paradoxale. Paris, Gallimard, 1977, pp. 179–193. (In French)

22 Gautier Théophile. Romans, contes et nouvelles. Paris, Gallimard, 2002. Vol. 1. LXXIX–1582 p. (Bibliothèque de la Pléiade). (In French)

23 Goncourt Edmond et Jules de. Manette Salomon. Paris, A. Lacroix,

Verboeckhoven & C°, 1868. 2 vol. (In French)

24 Heinich Nathalie. Le Chef d’œuvre inconnu, ou l’artiste investi. Autour du Chef d’œuvre inconnu de Balzac. Paris, ENSAD, 1985, pp. 75–83. (In French)

25 Kashiwagi Takao. Catherine Lescault, qui est ce?: Le Chef d’œuvre inconnu, roman d’amour ou roman de peinture? Osaka University Knowledge Archive, 1993.

Available at: (Accessed 05 August 2017) (In French)

26 Laubriet Pierre. Un catéchisme esthétique: Le Chefd’œuvre inconnu de Balzac. Paris, Didier, 1961. 258 p. (In French)

27 Le Men Ségolène. L’indicible et l’irreprésentable: Les éditions illustrées du Chef d’œuvre inconnu. Autour du Chef d’œuvre inconnu de Balzac. Paris, École nationale supérieure des arts décoratifs, 1985, pp. 15–33. (In French)

28 Lebensztejn Jean Claude. Cinq lignes de points. Autour du Chef d’œuvre inconnu de Balzac. Paris, École nationale supérieure des arts décoratifs, 1985, pp. 149–171. (In French)

29 Marin Louis. Les secrets des noms et des corps [1985]. Marin Louis. Lectures traversières. Paris, Albin Michel, 1992. (In French)

30 Massol Chantal, Cœuré Catherine. Postérité du Chef d’œuvre inconnu. Balzac et la peinture. Tours, Farrago, 1999, pp. 153–169. (In French)

31 Massol Chantal. L’artiste ou l’imposture: le secret du Chef d’œuvre inconnu. Romantisme, 1986, no 54, pp. 44–57. (In French)

32 Mérimée Prosper. Romans et nouvelles. Paris, Classiques Garnier, 1967. Vol. II. 704 p. (In French)

33 Pavel Thomas. L’Univers de la fiction. Paris, Seuil, 1988. 210 p. (In French)

34 Seknadje Askenazi Enrique. La Belle Noiseuse: peinture et vérité. Analyses et réflexions sur Balzac: Le Chef d’œuvre inconnu, Gambara, Massimilla Doni. (Ouvrage collectif ). Paris, Ellipses, 1993. (In French)

35 Serres Michel. Genèse. Paris, Grasset, 1982. 222 p. (In French)

36 Vouilloux Bernard. Le Tournant “artiste” de la littérature française. Paris, Hermann, 2011. 535 p. (In French)

37 Zola Émile. L’Œuvre. Paris, Charpentier, 1886. 491 p. (In French)